JEWISH HERITAGE MONTH PARTNER: AJAX, ONTARIO

Mayor Shaun Collier

Ajax Council formalized its proclamation declaring May 2022 as Jewish Heritage Month in the municipality at its May 16 meeting. Will Barclay of B’nai Brith’s League for Human Rights was invited to address the Council to highlight the importance of the proclamation.

Located some 16 km. east of downtown Toronto in Durham region, Ajax has experienced tremendous growth over the past decades. It’s population today is approaching 130,000 and the Jewish community is growing in the municipality as well.

Ajax is home to the B’nai Shalom V’Tikvah Synagogue, a reform congregation, and there is Chabad of Durham Region, just over city limits in nearby Whitby.

The municipality was named in honour of the HMS Ajax, a Royal Navy cruiser that served in World War II and was part of the British squadron that helped in defeating the German heavy cruiser Graf Spee in the River Plate estuary off Montevideo, Uruguay in December 1939.

Ajax only became a Town in January 1974, and its early growth recognized the crew of HMS Ajax naming the streets in the municipality for them. However, the effort to commemorate the ship and the Battle of the River Plate was not without controversy.

One street was named for Admiral Hans Langsdorff, the German commander of the Graf Spee. That decision made by the Council in 2007 was ostensibly made to accommodate a request from veterans.

The decision was divisive from the beginning and ultimately led to a request in 2020 for a name change. B’nai Brith was among the organizations and many residents of Ajax who supported the call for a name change.

Michael Mostyn, B’nai Brith’s CEO said “It is embarrassing and inexplicable that a street name in Canada honours a Hitler devotee who fought against this country.“

City Council heard and understood. In November 2020 Ajax voted to rename the street as Croker Drive. The name Croker honours V.G. Croker, who served on the HMS Ajax from 1940-41, and A.J. Croker, who was killed in action during the Battle of the River Plate in 1939 while serving on the HMS Exeter.

Ajax Mayor Shaun Collier has worked to get past the controversy and focus on the municipality’s successes in improving quality of life. Collier served as an Ajax Councillor from 2003 to 2018 when he was elected Mayor.

City Council these days points with pride at the municipality’s reputation as one of the most eco-friendly communities in the Greater Toronto Area. Ajax also prides itself on being one of Canada’s safest cities with a crime rate significantly below the national average.

Housing prices have begun to creep up, but Ajax is still affordable compared to Toronto. Council debates tend to concentrate on poor public transit, tax rates and traffic congestion particularly around Highway 401 which runs across the city.

B’nai Brith recognizes Ajax’s quick decision to proclaim Jewish Heritage Month. Mayor Collier personally responded to our request a day after it was made and promised a motion would appear on the May City Council agenda.

Lors de sa réunion du 16 mai, le conseil municipal d’Ajax a officialisé sa proclamation déclarant le mois de mai 2022 Mois du patrimoine juif dans la municipalité. Will Barclay, de la Ligue des droits de la personne de B’nai Brith, a été invité à s’adresser au conseil pour souligner l’importance de la proclamation.

Située à quelque 16 km à l’est du centre-ville de Toronto, dans la région de Durham, Ajax a connu une croissance fulgurante au cours des dernières décennies. Sa population avoisine aujourd’hui les 130 000 habitants et la communauté juive se développe également dans la municipalité.

Ajax abrite la synagogue B’nai Shalom V’Tikvah, une congrégation réformée, et le Chabad de la région de Durham se trouve juste au-delà des limites de la ville, à Whitby.

La municipalité a été nommée en l’honneur du HMS Ajax, un croiseur de la Royal Navy qui a servi pendant la Seconde Guerre mondiale et qui faisait partie de l’escadron britannique qui a aidé à vaincre le croiseur lourd allemand Graf Spee dans l’estuaire de la rivière Plate, au large de Montevideo, en Uruguay, en décembre 1939,

Ajax n’est devenu une ville qu’en janvier 1974, et sa croissance précoce a reconnu l’équipage du HMS Ajax en nommant les rues de la municipalité pour eux. Cependant, l’effort pour commémorer le navire et la bataille de la River Plate n’a pas été sans controverse.

Une rue a été nommée en l’honneur de l’amiral Hans Langsdorff, le commandant allemand du Graf Spee. Cette décision prise par le Conseil en 2007 visait apparemment à répondre à une demande des anciens combattants.

La décision a divisé dès le début et a finalement conduit à une demande de changement de nom en 2020. B’nai Brith fait partie des organisations et des nombreux habitants d’Ajax qui ont soutenu la demande de changement de nom.

Michael Mostyn, PDG de B’nai Brith, a déclaré : « Il est embarrassant et inexplicable qu’un nom de rue au Canada honore un partisan d’Hitler qui a combattu notre pays. » Le conseil municipal a entendu et compris. En novembre 2020, Ajax a voté pour renommer la rue en Croker Drive.

Le nom Croker honore V.G. Croker, qui a servi sur le HMS Ajax de 1940 à 1941, et A.J. Croker, qui a été tué au combat pendant la bataille de la River Plate en 1939 alors qu’il servait sur le HMS Exeter.

Le maire d’Ajax, Shaun Collier, s’est efforcé de dépasser la controverse et de se concentrer sur les succès de la municipalité en matière d’amélioration de la qualité de vie. M. Collier a été conseiller municipal d’Ajax de 2003 à 2018, année où il a été élu maire.

Ces jours-ci, le conseil municipal souligne avec fierté la réputation de la municipalité comme l’une des communautés les plus écologiques de la région du Grand Toronto. Ajax s’enorgueillit également d’être l’une des villes les plus sûres du Canada, avec un taux de criminalité nettement inférieur à la moyenne nationale.

Les prix des logements ont commencé à grimper, mais Ajax reste abordable par rapport à Toronto. Les débats du conseil municipal ont tendance à se concentrer sur la faiblesse des transports publics, les taux d’imposition et les embouteillages, en particulier autour de l’autoroute 401 qui traverse la ville. B’nai Brith reconnaît la décision rapide d’Ajax de proclamer le Mois du patrimoine juif. Le maire Collier a personnellement répondu à notre demande un jour après qu’elle ait été faite et a promis qu’une motion figurerait à l’ordre du jour du conseil municipal de mai.

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COMMANDITAIRES DU MOIS DU PATRIMOINE JUIF